Qué es Neuralink: Una mirada a lo que es, lo que quiere ser y lo que podría llegar a ser

A todos nos enseñaron en la escuela que tenemos cinco sentidos. Puede que en un futuro no muy lejano, esa información esté tan desfasada como la idea de que hay nueve planetas en nuestro sistema solar (lo siento, Plutón). Esto podría ser gracias a Neuralink, una empresa que ha estado en los titulares por su controvertida interfaz de chip cerebral. El 17 de julio de 2019, la compañía finalmente reveló el fruto de su trabajo en una transmisión en vivo de YouTube.

https://youtu.be/r-vbh3t7WVI

Cuando se oye por primera vez, la historia de Neuralink parece sacada directamente del diario de un genio loco; ciertamente, con Elon Musk a la cabeza de la empresa, esa imagen no sería descabellada. Pero si se mira más allá de lo que parece una película de terror de ciencia ficción, se puede vislumbrar un futuro bastante diferente para la humanidad: uno que tiene un nuevo sexto sentido: Neuralink.

Prototipos Neuralink: la empresa ha pasado por años de investigación antes de su anuncio público

Situación actual de Neuralink

Neuralink es un dispositivo cuya utilidad inicial será ayudar a los parapléjicos con tareas sencillas, como utilizar un teléfono y hacer clic con el ratón en un ordenador, sin realizar ningún movimiento físico. Para que quede claro, los ensayos con humanos aún no han comenzado; Elon Musk y su equipo son optimistas respecto a la posibilidad de empezar pronto, pero anclan ese plazo en el hecho de que la aprobación de la FDA no es fácil. Hasta ahora, los prototipos de Neuralink se han probado en ratones y, al parecer, incluso en un mono, según Musk.

La parte que está en el cerebro

Neuralink requiere la implantación quirúrgica de componentes electrónicos en la corteza cerebral. Pero los implantes cerebrales no son nuevos: se llevan investigando, probando y utilizando desde los años setenta.

Lo ideal sería preservar totalmente la integridad de este órgano tan delicado, y seguro que a Elon Musk (y a su equipo) también les gustaría. En este momento, sin embargo, no es posible. Se dieron cuenta de ello realizando pruebas con electrodos, que son dispositivos que se utilizan para detectar campos eléctricos (en el cerebro, los campos eléctricos se producen cuando los nervios se envían mensajes entre sí; es decir, Neuralink utiliza los electrodos para detectar cuándo los nervios se envían mensajes entre sí).

Uno de los electrodos (lo llamaremos Electrodo 1) se colocó justo sobre la neurona. Al estar directamente sobre la neurona, sería capaz de detectar cualquier campo eléctrico generado como resultado del disparo de la neurona. A continuación, colocaron otro electrodo (lo llamaremos Electrodo 2) más lejos para ver si aún podía detectar un campo eléctrico procedente del disparo de la neurona. Si podía, lo movían cada vez más lejos, hasta que llegaba un punto en el que el Electrodo 2 ya no podía detectar la señal eléctrica de la neurona: en ese momento, el Electrodo 1 informaba de que la neurona estaba disparando, pero el Electrodo 2 no podía confirmarlo. En otras palabras, el electrodo 2 estaba demasiado lejos de la neurona. Esa distancia era de 60 nanómetros. Sin entrar en más detalles, el hecho es que 60 nanómetros significa que tendría que estar dentro, no fuera, del cráneo.

Como mínimo, los electrodos tendrían que estar debajo del cráneo. Y eso es exactamente lo que van a hacer. Los electrodos, junto con un pequeño receptor, se colocarán debajo del cráneo. No, no tendrás una antena asomando por la cabeza, y no, los electrodos no te traspasarán el cerebro.

Sensor N1, la primera versión del chip integrado en humanos (Fuente: Evento de lanzamiento de Neuralink en YouTube) sin el envoltorio exterior. El envoltorio es un cilindro de 8 mm de diámetro y 4 mm de alto. Cada uno tiene 1.204 electrodos.

Mírate el dedo índice y compara con la foto de más arriba. Te darás cuenta de lo pequeño que es. La carcasa cilíndrica en la que se colocará mide 8 mm de diámetro y 4 mm de alto.

De la carcasa saldrán 1.024 electrodos diminutos y finos que parecen hilos microscópicos. Cuando digo diminutos, me refiero a unos 6 nanómetros de diámetro. Para comparar, imagine el diámetro de su pelo y divídalo por diez. Es tan pequeño que algo tan grande comparativamente como una mano humana no sería capaz de instalarlo en el cerebro. Por eso Neuralink también ha creado un cirujano robótico.

El cirujano robótico que coloca electrodos Neuralink N1 en el cerebro

Este robot tiene la capacidad de realizar los movimientos precisos necesarios para instalar los hilos en tu cerebro. Parece una tarea sencilla, pero a la pequeña escala de los hilos, se convierte en una tarea tan complicada como aterrizar un cohete espacial sano y salvo de vuelta en la Tierra, algo con lo que Musk está demasiado familiarizado.

Eso se debe a que, a esa escala, hay otros factores que debe tener en cuenta; por ejemplo, la respiración y los latidos del corazón. Ambos son involuntarios. Claro, una persona que no esté completamente sedada podría intentar aguantar la respiración durante la hora que dura el procedimiento, pero ¿puede aguantar los latidos del corazón? No parece recomendable para la salud del cirujano.

Puede que te preguntes si pinchar el cerebro acabará en dolores de cabeza masivos por el dolor. La respuesta es no. En primer lugar, el cerebro no tiene receptores del dolor, así que no sentirás nada. En segundo lugar, los electrodos son muy finos. Si la analogía del pelo no es suficientemente visual, piénselo así: esos electrodos son más finos que la probóscide de un mosquito (esa larga aguja que sale cuando quiere chuparte la sangre): la parte interior de su boca, el Labium, tiene unos 40 nanómetros de diámetro (frente a los 6 nanómetros de diámetro del electrodo). ¿Cuándo fue la última vez que sentiste que te picaba un mosquito?

Aquí puedes ver el robot quirúrgico Neuralink en acción

El robot quirúrgico Neuralink tiene en cuenta múltiples variables a la hora de identificar las zonas adecuadas para colocar cada electrodo, minimizando la probabilidad de dañar un vaso sanguíneo, lo que no sería bueno para el cerebro. En la imagen de arriba, las dos imágenes superiores muestran el movimiento de un cerebro simulado con variables como los latidos del corazón y la respiración, mientras que la inferior izquierda muestra lo que ve el robot después de tener en cuenta estas variables: un cerebro aparentemente inmóvil.

La parte que está fuera del cerebro

Tener un chip biónico supercerebral implantado robóticamente en la cabeza es algo que la mayoría de nosotros consideraría una experiencia insólita. Musk y su equipo quieren que siga siendo así. Las actualizaciones de software ya son incómodas, y siempre ocurren cuando no queremos. La idea de tener que hacer un viaje al neurocirujano local cada vez que el software quiere ejecutar una actualización quita un atisbo del atractivo que podría suponer tener un supercerebro. Así que una gran parte de Neuralink reside fuera del cráneo, como un wearable detrás de la oreja.

El wearable de Neuralink llamado Link

Lo que Neuralink quiere ser

Quiere ser un ordenador dentro del cerebro de todo el mundo, uno que no tengamos que llevar en la mano y que sea indetectable cuando lo usemos. Aunque a Elon Musk probablemente le guste la idea de ayudar a los parapléjicos, su objetivo principal es potenciar la inteligencia humana. Todo un golpe. Y cree que Neuralink dará ese golpe.

En un futuro [inconmensurable], ve el chip cerebral de Neuralink como una cirugía electiva, lo que significa es que la gente lo querrá, no lo necesitará. Algo parecido a la cirugía plástica.

Musk afirma que Neuralink no será obligatorio, pero si todas las personas que te rodean tienen un cerebro a la velocidad de un ordenador cuántico, es posible que necesites uno para ti si quieres competir por los puestos de trabajo que todavía haya para humanos en ese momento. Sin embargo, con la ayuda de Neuralink, John Connor, quiero decir, Musk, cree que podemos tener una oportunidad contra la inevitable Skynet (si no te suena esto, vete y cierra la puerta al salir por favor. No te queremos en Emergentes. Bueno, es broma, sí te queremos)

Lo que Neuralink puede llegar a ser

Bueno, desde una perspectiva capitalista, más grande que Apple, Samsung o cualquier otro gigante tecnológico existente (excepto quizá Amazon, porque si no ¿dónde iríamos a comprar con la mente?). ¿Para qué necesitas un smartphone o un smartwatch si lo tienes todo en la cabeza?. El éxito de Neuralink cambiará la trayectoria de la innovación en el futuro. Lo que antes parecía bastante innovador y aún fuera de nuestro alcance (por ejemplo, las gafas de realidad aumentada) ahora parece un poco anticuado al imaginar un futuro con Neuralink.

Pero Neuralink puede ir mucho más allá de las novedades de los Space Invaders de realidad aumentada. Por ejemplo, la telepatía ya no es tan descabellada. Al fin y al cabo, las señales que reciben los electrodos pueden transmitirse de forma inalámbrica a dispositivos electrónicos, y el propio auricular Link es un dispositivo electrónico. Transferir los mensajes de un dispositivo Link a otro sería como enviar imágenes desde el aire entre teléfonos. Si añadimos un poco de entrelazamiento cuántico, quizá podamos hacer algunas llamadas telepáticas a nuestras familias marcianas. En este momento, la tecnología de Neuralink probablemente no sea capaz de crear frases completas a partir de los pequeños disparos de tus neuronas, pero puede entrenarse para traducir ciertos patrones de disparo en, quizá, imágenes. O palabras sueltas. Y este tipo de funciones pueden mejorarse con el tiempo.

La velocidad de comunicación también mejorará. Ahora mismo, cuando tecleo, la velocidad a la que me comunico está limitada a la velocidad a la que mis dedos pueden manejar el teclado QWERTY. Cuando utilizo el teléfono, es la velocidad a la que pueden moverse mis pulgares (bueno, yo tengo una edad, sólo utilizo los índices). Incluso cuando hablo, sólo puedo hacerlo a cierta velocidad antes de que se me trabe la lengua. Pero los pensamientos de una mente son casi instantáneos. Neuralink podría llegar a capturar esos pensamientos instantáneos y transcribirlos en una comunicación instantánea, más rápido de lo que las palabras pueden salir de mi boca.

Otro uso más atrevido podría ser la sustitución de las drogas, empezando por las más aceptables y recreativas. Ya no sería necesario tomar café, fumar cigarrillos o beber alcohol para obtener sus efectos. Esos negocios pueden acabar desapareciendo, sustituidos por una app para el Link. También se puede abusar de otras, más ilícitas, de forma digital. Este potencial plantea interrogantes sobre cómo pretende Neuralink regular el uso de su software, incluido el desarrollo por terceros.

Preocupaciones de cara al futuro

Hablando de preocupaciones, también hay una lista de eso. El ransomware, un virus que bloquea los archivos de tu ordenador y los borra uno a uno hasta que pagas un rescate (normalmente en Bitcoin), es hoy una grave amenaza para las redes informáticas. Ahora imagina eso en tu cerebro. El pirateo informático, los fallos de software y los defectos de hardware podrían ser una amenaza para tu vida cotidiana.

En un futuro menos lejano, otra preocupación es la capacidad de Neuralink no sólo de leer señales, sino también de emitir las suyas propias. Pero el cerebro es muy sensible: cambia a lo largo de toda la vida en respuesta a distintos estímulos, incluidas las sustancias químicas y la forma en que las neuronas se comunican entre sí. Añadir Neuralink a la ecuación podría cambiar el modo en que se desarrolla nuestro cerebro.

Es innegable que Neuralink es un proyecto innovador, algo que se espera siempre de Elon Musk. Su tendencia a centrarse en el futuro, en lugar de en las limitaciones percibidas en la actualidad, guía a otros a ver el gran potencial de esta tecnología o de tecnologías como ésta.

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